Archive for the ‘Reviews’ Category

Rosie Smith, Book Review: Foucault’s ‘Wrong-Doing, Truth-Telling’. The Sociological Imagination, 2015

Michel Foucault’s 1981 Louvain lecture series ‘Wrong-Doing, Truth-Telling’ is a wonderfully insightful book. It provides a detailed examination of the role of truth-telling throughout antiquity and its development into a key stone of contemporary European juridical proceedings. Specifically, Foucault investigates, within the discourse of criminal law and criminal justice, the use of ‘avowal’ as a particular form of truth-telling; the process through which an individual identifies themselves as the criminal subject, rather than merely as the author of a crime. Foucault guides the reader through the history of truth-telling within society, how it is constructed and how it affects power, knowledge, and the subject. Using vivid historical, philosophical and literary examples, Foucault constructs a coherent genealogy of the subject (Brion and Bernard, 1981: 271), and how truth-telling aids individuals’ development of a sense of self. The lectures are delivered with great zeal and open a window onto Foucault’s own politicization, particularly his involvement with the French Maoist political party, Gauche Prolétarienne, during the early 1970s. In culmination the reader is provided with an impassioned analysis of “the points where the techniques of the self are integrated into structures of coercion or domination” (1981: 300).

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With thanks to Dave Beer for this news

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Sandrine Alexandre, Compte rendu : Arianna Sforzini : Michel Foucault, une pensée du corps, Actu Philosophia, 6 mars 2015

Plutôt qu’une véritable réflexion sur une « pensée du corps », une analyse de la thématique du corps chez Foucault

1. Le corps, les corps – un thème tout à la fois central chez Foucault mais peu étudié

L’ouvrage d’Arianna Sforzini [1] adopte le même principe que celui retenu chez Philippe Chevalier, Le pouvoir et la bataille dont on peut consulter ici la recension : aborder l’œuvre de Michel Foucault sous un angle particulier, relire l’ensemble de l’œuvre à travers une perspective particulière : en l’occurrence, la thématique du corps, qui conduit l’auteure à parler d’une « pensée du corps » comme en témoigne le titre de son ouvrage. De la même manière que pour l’ouvrage précédent, on est amenés à parcourir l’œuvre du philosophe et ses moments significatifs, tout en développant sur un thème en particulier que l’on entend interroger, questionner pour dire à son propos quelque chose de nouveau, quelque chose de neuf, quelque chose que Foucault lui-même n’aurait pas théorisé en tant que tel mais qui mérite de l’être et attend, pour ce faire, le critique attentif. Plus encore dans cet ouvrage que dans celui que l’on évoquait précédemment, l’auteure s’intéresse avec le corps à un objet qui n’est pas thématisé comme tel par Foucault, qui ne lui consacre aucun ouvrage en propre, tout en étant pourtant au cœur de sa réflexion et de l’ensemble de ses ouvrages et articles – ou presque. Pas sûr pourtant que cette thématique, centrale en effet, ait été aussi délaissée par les commentateurs qui se contenteraient de renvoyer bien platement et d’un trait de plume à la « bio-politique » ou à la « subjectivation » sans en dire grand chose.


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Re-reading Foucault: On Law, Power and Rights
Ben Golder, Editor
(New York: Routledge, 2013. 264 pages.)

Reviewed by—Irina Ceric, (Criminology Faculty member, Kwantlen Polytechnic University),
Vancouver, October 2014

Re-reading Foucault is an ambitious and mostly successful attempt to answer the question “Where is the law in Foucault and what has he done with it?” and the contributors’ creative responses demonstrate the breadth of the interdisciplinary analyses emerging in the wake of the translation of Foucault’s later lectures into English. The collection is dedicated to the “interpretive work of re-imagining law in, and through, Foucault’s work” but the key themes—the politics of rights, surveillance, biopolitics and Foucault’s gestures towards the juridical in his lectures on history, knowledge and power—reflect a broader orientation of likely interest to readers in disciplines other than law. To some extent, however, this potential is belied by the book’s initial focus on the so-called expulsion thesis, the notion that “Foucault had expelled law from any significant role in modernity.” Initially straying into the minutiae of the existing literature, the authors taking up the expulsion thesis ultimately succeed in locating this debate within the context of Foucault’s broader political and theoretical development.

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Arun Iyer, Towards an Epistemology of Ruptures The Case of Heidegger and Foucault. Bloomsbury, 2014

See also Review by H.A. Nethery at Notre Dame Philosophical Reviews

By systematically uncovering and comprehensively examining the epistemological implications of Heidegger’s history of being and Foucault’s archaeology of discursive formations, Towards an Epistemology of Ruptures shows how Heidegger and Foucault significantly expand the notions of knowledge and thought. This is done by tracing their path-breaking responses to the question: What is the object of thought? The book shows how for both thinkers thought is not just the act by which the object is represented in an idea, and knowledge not just a state of the mind of the individual subject corresponding to the object. Each thinker, in his own way, argues that thought is a productive event in which the subject and the object gain their respective identity and knowledge is the opening up of a space in which the subject and object can encounter each other and in which true and false statements about an object become possible. They thereby lay the ground for a new conceptual framework for rethinking the very relationship between knowledge and its object.

Table Of Contents
Abbreviations of Frequently Cited Texts
1. Heidegger’s Reformulation of the Essence of Thought (I): From the Transcendental Power of the Imagination to the Ontological Power of Thought
2. Heidegger’s Reformulation of the Essence of Thought (II): On the Relationship between Thought and Being
3. Heidegger’s Reformulation of the Essence of Knowledge: From Husserl’s Transcendental Idealism to Heidegger’s Historical Ontology
4. Foucault’s Reformulation of the Essence of Thought in The Order of Things
5. Foucault’s Reformulation of the Essence of Knowledge: From Husserlian Phenomenology to Foucauldian Archaeology

“Epistemology as traditionally conceived seeks to determine the nature of knowledge and justification. Its point of departure is Plato’s critique of the relativism of Protagoras, who according to Plato erred by accepting Heraclitus’ construal of being as becoming. Truth, knowledge, and justification must be grounded in timeless entities of some sort. Arun Iyer shows how Heidegger and Foucault reverse this Platonic argument. For them, truth, knowledge, and justification are irreducibly historical. Iyer’s elaboration of their views is subtle, original, and thought-provoking.” –  Andrew Cutrofello, Professor of Philosophy, Loyola University Chicago, USA

“This book makes it clear how one can develop a strictly epistemological approach to thinkers as complex as Husserl, Heidegger, and Foucault, and how one can draw basic consequences from their thoughts for a theory of knowledge that admits of breaks, ruptures, and discontinuously emerging epistemic formations. Moreover, it shows how a historical thinking in philosophy can be elaborated without having recourse to any aprioristic philosophy of history. Finally, it provides a lucid analysis of the historical conditions human knowledge finds itself submitted to. For all of these reasons, it is a highly remarkable contribution to contemporary continental European philosophy.” –  Laszlo Tengelyi, of Bergische Universität Wuppertal, Germany.

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Formalized Epistemes: Foucault’s Incomplete Order of History.By Alex Lee, Entropy January 9, 2015

Review of The Order of Things: An Archaeology of the Human Sciences by Michel Foucault

To answer why do things make sense, in The Order of Things: An Archeology of the Human Sciences, Foucault starts by drawing historical periods of sense making. Because he cannot account for why change has happened to determine how our sense making operates, he instead presents a view that historically-speaking sense making comes in stages.

This trajectory is threefold: in the sixteenth century and before we had resemblance as the episteme of knowing. This past heuristic did not distinguish as strictly between valid and invalid modes as our current epoch of sense making might. For example, today astrology isn’t considered valid but modern scientific formulation is. For the previous the seventeenth century, Foucault writes:

The world is covered with signs that must be deciphered, and those signs, which reveal resemblances and affinities, are themselves no more than forms of similitude. To know must therefore be to interpret: to find a way from the visible mark to that which is being said by it and which, without that mark, would lie like unspoken speech, dormant within things.

This is another way of saying that before the Classical era, knowledge was the ability to name and relate signs to one another heuristically. Likewise, our knowledge about manipulating the material world was through access to those named marks. As Foucault adds “This is why the plants that represent the head, or the eyes, or the heart, or the liver, will possess an efficacity in regard to that organ; this is why the animals themselves will react to the marks that designate them.” This is an understanding of the world in terms of the names of things, or what we might dismiss as interacting with the world through wordplay. We can draw a parallel with how the secret Agent Sterling Archer in the animated TV show “Archer” resolves his conflicts through wordplay with other characters. The application of discursive meaning on the material world reflects the violent process of discourse alignment through his aggressive puns, and seemingly non-sequitur connections, which are always revealed to have an interior logic that is respectful to the reality of the Other (be this other a steak, or a wild ocelot, or a gigantic St. Bernard). Often, Archer’s wordplay slides between his fulfillment of his desires, and as a kind of justification to his mother or to mother figures (the men around him also all answer to mother figures, or at least other women in the office). Nonetheless, violence and disobedience coexist in his ability to get what he wants. In other words, minimally justifying his spy actions from his domineering mother is simultaneous with his hermeneutics. In pre-Classical applications of knowledge, this is akin to Archer being a sorcerer, to needing to say all the magic words to change material and social situations to hide his indiscretions.

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L’Essai et la revue du jour
par Jacques Munier

France Culture, 9 June 2015

Michel Foucault : Théories et institutions pénales. Cours au Collège de France 1971-1972 (EHESS/Gallimard/Seuil)

« C’est un document exceptionnel » préviennent les éditeurs François Ewald et Bernard E. Harcourt dans le texte qu’ils consacrent à la Situation du cours, à la fois dans l’époque – l’immédiat après mai 68 et l’émergence de « nouveaux mouvements sociaux – mais aussi dans le parcours intellectuel de Foucault, dont c’est le deuxième cours prononcé au Collège de France. On voit dans ces treize leçons prendre forme la méthode généalogique qui sera sa « marque de fabrique », ainsi que sa théorie du pouvoir, saisi à travers la diversité de ses applications concrètes (police, justice, prison, folie, médecine, sexualité etc.) Il s’agit en l’occurrence de montrer la naissance au XVIIe siècle absolutiste de l’appareil répressif moderne et de l’État judiciaire à partir de l’analyse minutieuse d’une opération de « justice armée » destinée à mettre fin à la révolte antifiscale des Nu-pieds en Normandie. Mais l’actualité s’insinue dans l’histoire, comme toujours chez Foucault, et d’abord de la manière la plus directe. En cette fin d’année 1971 la répression est à l’ordre du jour, en particulier contre les militants de la « Gauche prolétarienne » emprisonnés. La présence policière reste très forte au Quartier Latin et lorsque Foucault commence ses cours il faut encore franchir plusieurs cordons de CRS pour entrer au Collège de France. Dès l’ouverture il pose la question de « la raison d’être de ce cours ». Réponse : « il suffit d’ouvrir les yeux »…

On le savait très engagé dans ces années 1971-72, notamment au sein du GIP, le « Groupe d’informations sur les prisons » et certains en ont déduit que cette activité militante avait fait passer au second plan le travail de la pensée. On voit avec ces cours qu’il n’en était rien, même si Surveiller et punir ne paraîtra que quatre ans plus tard. C’est même, insistent les éditeurs, « une des périodes les plus riches, les plus innovantes, sans doute les plus intenses » de sa vie. On assiste en effet dans ces leçons à la mise en œuvre de l’entreprise généalogique, d’inspiration nietzschéenne, comme méthode d’investigation philosophique. Dans le cours de 1975, Il faut défendre la société, il la définit ainsi : « Appelons, si vous voulez, généalogie, le couplage des connaissances érudites et des mémoires locales, couplage qui permet la constitution d’un savoir historique des luttes et l’utilisation de ce savoir dans les tactiques actuelles. » Immédiatement après Théories et institutions pénales, dans le cours de l’année suivante sur La société punitive, il élargit la focale à l’ensemble des sociétés à économie capitaliste, brassant un matériel historique jusque-là inédit concernant l’économie politique classique, les Quakers et « Dissenters » anglais, leur philanthropie, leur conception du pénitentiaire dans le pénal et de la moralisation du temps ouvrier.

Dans son cours précédent, le premier au Collège de France, sous l’intitulé La volonté de savoir, il était revenu aux institutions grecques de la justice (le serment, la juste mesure, la loi, les rituels de purification). La mesure, en particulier, y était décrite comme une forme de « pouvoir-savoir ». Ici, c’est l’enquête qui devient la forme judiciaire de référence, et le passage de la pratique accusatoire à la pratique inquisitoire, avec ce qu’elle emprunte à l’administration carolingienne, mais surtout au modèle de gestion et de contrôle ecclésiastique. On voit se déployer la remarquable cohérence de la démarche. Foucault embrasse d’un même regard à partir de positions dispersées dans le temps, la constitution progressive de l’État moderne, la fin du monde féodal qui conduira les seigneurs à abandonner leur privilège de justice à une instance royale centralisée, le moment où punir devient « enfermer », où l’on passe dans l’économie de la justice d’un prélèvement sur les biens, d’un supplice public et spectaculaire, à une ségrégation des hommes, par l’élimination – enrôlement, enfermement, travaux forcés – des chômeurs, vagabonds, brigands « qui servaient de cadre – je cite – de fer de lance, d’agents de communication des révoltes ». Et il ne lui suffit pas de voir dans la répression – orchestrée par Richelieu – d’une émeute antifiscale la naissance de l’État moderne, mais d’y lire le mouvement social dont il est contemporain comme devant s’inscrire dans cette réalité du « pouvoir ».

« Toutes les grandes phases d’évolution du système pénal sont des façons de répondre à des formes de luttes populaires » conclut Foucault, qui s’emploie à montrer dans ce cours que le droit pénal n’est pas une réaction à la délinquance ou à la criminalité, lesquelles sont plutôt produites par lui comme effet d’une lutte sociale.

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Stuart Elden, Peasant Revolts, Germanic Law and the Medieval Inquiry, Review of Théories et institutions pénales: Cours au Collège de France 1971-1972, by Michel Foucault, edited by Bernard E. Harcourt, Paris: EHESS/Gallimard/Seuil, 2015.

Berfrois, June 2, 2015

Foucault remains full of surprises. This course, Théories et institutions pénales (“Penal Theories and Institutions”), was the second he delivered as Professor of the History of Systems of Thought at the Collège de France. In it, he discusses two main historical themes: popular revolts in seventeenth century France, and medieval practices of inquiry and ordeal. The second theme relates to Foucault’s longstanding interest in what he called the ‘politics of truth’. From courses given in Rio de Janeiro in 1973 and Louvain in 1981, it is clear Foucault saw the medieval period as crucial to that story (a review of the second appeared in Berfrois last year). He said in Brazil that “one could write an entire history of torture, as situated between the procedure of the ordeal and inquiry”. But only now do we have the sustained study of the inquiry that those two later courses drew upon. The first theme merely receives hints elsewhere. Foucault’s example is the Nu-pieds (“bare feet”) revolts of 1639-40 in Normandy. Given that Foucault is often criticised for talking of the positive, productive side of power, but rarely examining it outside of antiquity; or of never showing how resistance takes place or is even possible, this course provides an important corrective.

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